매운 고추를 많이 먹으면 오래 산다? – 고추의 다양한 효능과 수명연장 효과

우리나라의 음식 하면 가장 먼저 떠오르는 것이 무엇일까요? 바로 김치일 것입니다. 김치에 들어가는 고추(Hot Chili Peppers) 또한 빼놓을 수 없겠지요. 우리나라 음식 중에 고춧가루가 들어가지 않은 음식은 많지 않습니다. 이렇게 우리 주변에서 흔하게 찾을 수 있고 우리나라 음식의 양념 중 가장 흔하게 들어가는 것 중 하나가 바로 붉은 고추입니다.

출처 : 플리커 by gwangju kimchi

그렇다면 고추는 건강에 어떤 영향을 미칠까요? 고추의 성분 중 하나인 캡사이신은 매운맛을 내는 역할을 합니다. 이러한 캡사이신의 의학적 용도는 많이 알려져 있습니다. 가장 흔하게 사용되는 분야는 바로 통증입니다. 이번 포스팅에서는 통증 외에 다른 의학적 용도도 알아보고 최근 발표된 고추의 사망 위험 감소 효과에 대해서도 알아보겠습니다.

 

캡사이신의 효능

1. 통증 관련 질환

고추의 성분 중 하나인 캡사이신은 주로 고추 씨에 들어있을 뿐 아니라 껍질에도 들어있습니다.

캡사이신은 발랐을 경우 작열감(burning sensation)을 느끼게 됩니다. 하지만 다른 통증을 유발하는 원인들과는 달리 캡사이신은 장시간 작용하여 처음에는 통증으로 작용하지만 어느 정도 시간이 지난 이후 이에 적응한 몸이 통증에 반응하는 것을 약화시키는 작용을 하게 됩니다. 이러한 방식으로 캡사이신 크림은 다양한 통증 질환에 사용되고 있습니다. 그렇기 때문에 캡사이신 크림이나 패치로 사용하여 근육, 인대, 관절의 통증의 일시적인 완화에 사용됩니다.

주로 사용되는 질환은 관절염(특히 손가락 골관절염), 대상 포진 관련 신경통 및 대상포진 후 신경통, 당뇨병성 신경 통증, 유방암 환자의 유방 절제술 후 통증에 주로 사용됩니다.

2. 다이어트

다이어트에 관심이 많으신 분들은 캡사이신 성분이 다이어트에 도움이 된다는 말을 들어보신 적이 있으실 겁니다. 하지만 여러 연구결과에서 캡사이신과 다이어트 사이의 관계를 밝혀내지 못 했습니다. 캡사이신이 다이어트에 효과가 있다는 의학적 근거는 없다고 볼 수 있겠습니다.

3. 암의 치료 및 예방

암의 치료에 있어서도 캡사이신의 효과가 있을 것이라는 기대로 최근 많은 연구들이 진행되고 있습니다. 하지만 아직까지는 암에 대한 효과를 입증할 만한 연구는 없었습니다. 또한 2010년 진행된 한 연구에서는 오히려 캡사이신이 피부암을 유발할 수도 있다는 결과를 발표하였습니다. 암에 대해서는 아직 규명해야 할 것이 더 많이 남아 있습니다.

4. 부작용

미국에서는 고추 농사와 같이 캡사이신 접촉과 관련된 부작용으로 중독 관련 센터에 방문하는 환자들이 많다고 합니다.

피부에 노출되는 경우 화상 입은 것과 같은 작열감이 오래 지속될 수 있고 다량으로 섭취했을 경우 구역, 구토, 복통, 설사가 발생할 수 있습니다. 눈에 들어갔을 경우 통증과 다량의 눈물 흘림이 일어나게 되고 심한 경우 결막염이나 안검 경련이 나타날 수 있습니다.

국내에서 이러한 환자들이 흔치 않은 것은 아마도 오랜 기간 노출되어 왔기 때문이 아닌가 생각됩니다.

또한 캡사이신은 위 점막에도 작용하여 위궤양을 발생시키거나 악화시킬 수 있기 때문에 위장 질환이 있는 사람들은 주의가 필요합니다.

5. 매운 고추를 많이 먹으면 오래 산다?

최근 온라인 저널 PLOS One 지에 실린 연구에서도 16000여 명의 미국인을 대상으로 19년간 관찰한 결과 고추가 들어간 음식을 자주 먹는 사람은 사망 위험이 13% 감소한다는 연구 결과를 발표하였습니다. 하지만 연구에서는 어떻게 고추가 이러한 수명 연장 효과를 보이는지에 대한 메커니즘을 규명하지는 못 했습니다.

고추와 캡사이신에 대한 질 높은 추가적인 연구들이 이루어져서 고추가 정말 수명을 연장시키는 지에 대한 풀리지 않은 의문들을 풀어주기를 기대해 봅니다.

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