심장이 불규칙하게 뛰는 심방세동, 치료받지 않으면?

심장이 두근거리거나 불규칙하게 뛰는 것을 경험해 보신 분들이 아마 많이 계실 것입니다. 심장이 불규칙하게 뛰는 것을 부정맥이라고 하는데 별다른 치료가 필요하지 않거나 일시적인 현상으로 발생하는 것이 대부분입니다. 심장이 어떠한 방식으로 불규칙하게 뛰느냐에 따라서 부정맥의 종류가 나누어지게 되는데, 그중 흔한 부정맥 중의 하나이면서 별다른 증상이 없어도 치료를 받지 않을 경우 치명적 일 수 있는 것이 바로 심방세동(atrial fibrillation)입니다. 그리고 또 한가지 중요한 사실은 인구의 노령화로 인해 심방세동 환자가 최근 지속적으로 늘고 있다는 것입니다.

심방세동 환자의 심장(출처 : 위키피디아)

정상 심장은 위에 있는 심방이 수축된 후 심실을 수축시키기 위한 전기 신호가 정해진 회로를 통해 내려가는 반면 심방세동(위 그림)에서는 심방이 매우 빠르게 뛰기 때문에 심실에 정확한 수축 신호를 보내주지 못하게 되어 심실은 불규칙하게 뛰게 됩니다. 그렇기 때문에 심방세동은 빠르고 불규칙한 심전도의 파형을 만들어내게 됩니다.

심방세동이 있음에도 불규칙한 심장박동에 적응을 한 사람들의 경우 증상이 없어 자신에게 심방세동이 있는지 모르고 지내기도 합니다. 대부분의 심방세동의 증상은 심장이 불규칙하고 빨리 뛰게 되어 나타나게 됩니다. 심장이 100회 이상으로 빨리 뛰는 것을 빈맥이라고 하는데 심방세동의 증상은 불규칙한 빈맥에 의해 나타납니다.

가장 흔한 것이 가슴이 두근거리는 것입니다. 가슴이 답답함을 느끼거나 운동하기가 힘들 수도 있습니다. 간혹 협심증에서 나타나는 것과 같은 가슴 통증도 나타납니다. 이는 빠르고 불규칙한 심장 박동으로 인해 협심증에서처럼 심장 근육에 혈액이 충분히 전달되지 못하기 때문에 발생하게 됩니다. 폐에서 혈액이 심장으로 충분히 돌아오지 못하고 남아 있는 울혈이 발생하기도 합니다. 폐울혈로 인해 호흡곤란을 호소할 수도 있습니다.

지금부터가 가장 중요한 부분입니다. 심방세동의 치료가 왜 중요한지에 대해서 알아보겠습니다. 심방세동은 앞서 그림에서 본 것처럼 심방이 매우 불규칙하게 움직이고 수축이 정상적으로 이루어지지 않습니다. 그렇기 때문에 심방(특이 좌측) 내에서 혈액의 흐름이 저하되어 피떡(blood clots)이 형성되기 쉬운 환경이 됩니다.

형성된 피떡이 좌심실에서 온몸으로 혈관을 타고 이동하다가 뇌혈관을 막게 되면 뇌졸중이 발생하게 되는 것입니다. 혈전에 의해 혈관이 막히는 혈전 색전증이 발생하게 되는 것입니다. 또한 심방세동 환자는 심부전, 신부전과 같은 합병증이 발생할 위험이 높아지게 됩니다. 이러한 위험을 줄이는 것이 바로 치료의 목표가 되겠습니다. 심방세동 환자의 뇌졸중 위험을 파악하는 계산식을 통해 뇌졸중 예방을 위한 항응고제 치료가 필요한지를 의사들이 결정하게 됩니다.

다른 치료로는 심장의 리듬을 정상화하기 위한 항부정맥 약물의 복용 및 전기충격치료(심장율동전환, cardioversion), 전극 도자 절제술 등이 있습니다. 심장 박동이 빠른 경우 박동을 정상화하기 위한 약물 복용이 필요할 수 있습니다. 박동이 너무 느린 경우 인공심박동기의 삽입이 필요하게 됩니다.

노인인구의 증가로 심방세동은 꾸준히 증가하고 있습니다. 증상이 없어서 자신이 심방세동인지 모르고 지내시는 분들도 많기 때문에 심방세동에 관한 관심이 필요합니다. 심방세동으로 진단된 환자는 병원에서 필요한 치료를 받아야 합니다.

위험요인에 대한 관리도 중요합니다. 고혈압이나 당뇨가 있는 경우는 혈압이나 혈당의 조절이 필요합니다. 술, 담배를 하지 않는 것이 좋으며 스트레스를 피하는 것이 좋습니다. 균형 잡힌 식단을 통해 부족한 영양소가 없도록 해야 합니다. 최근 처방되는 사례가 많이 줄었지만 항응고제 치료제로서 와파린을 복용하게 되는 경우 담당 의사에게 주의사항 및 피해야 하는 음식에 대한 설명을 듣고 숙지하셔야 합니다.

새로 등장한 항응고제들 덕분에 치명적인 부작용이 발생할 수 있는 와파린 처방에 대한 부담이 줄게 되었고 뇌졸중 예방 효과 또한 더 높아지게 되었습니다. 심방세동은 심장의 문제뿐만 아니라 치명적인 합병증이 발생할 수 있는 질환입니다. 위에서 언급한 증상들이 있으신 분들이나 가족력이 있으신 분들은 자신의 심장 건강에 주의를 기울이고 위험요인들을 피하고 정기적인 검진을 통해 빠른 치료를 받아야만 합니다.

이현근 가정의학과 전문의